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寻找STEM领域“消失的女发明家”:为何在专利领域,女性基本缺席?

有去发现抑制女性发明家成长的根本原因,并研究如何激励女性申请专利,才能实现有意义和可持续的变革。

最近的一份美国政府报告显示,尽管女性在科学、技术、工程和数学(STEM)领域的影响力越来越大,但在美国的专利领域,女性却基本缺席。 

萨荷(Ami Patel Shah),一位专注于全球对冲基金专利的合伙人,在这篇评论文章中写道,针对女性发明家的专利新政可能有助于扭转局面。 

萨荷拥有法律、电气和计算机工程学位。她尤其擅长于专利和金融的交叉领域。在进入金融服务领域之前,她曾是一名美国专利审查员,后曾负责一家国际芯片制造商的全球无线专利产品线,并任职于多家律师事务所。

以下为专栏正文: 

作为活跃于STEM各领域的职业女性,我们发现在专利申请存在一个有趣现象:女性发明家越来越罕见。这让我们大感惊讶。

美国专利和商标局(PTO) 2月份 发布了一份报告显示,女性参与科学和工程职业以及女性创业者的数量增加,并未导致女性专利发明家的广泛增加。

五年前,《福布斯》曾报道过,在IBMGMHP、百事和杜邦这样的大公司,女性通过主修“STEM这类硬科学打破了职业天花板,走上了权力之路。同时,女性近年来在科技研发领域也取得巨大进步,但为何对专利申请来说她们仍然是隐形人?

在亚洲的几个大城市,女性在计算机领域就业有大幅增长。CNBC最近对100个国家的1.2万名女性程序员进行了调查,结果显示,上海和班加罗尔将成为全球领先的新兴女性科技中心,很快将超过硅谷。

根据世界知识产权组织(World Intellectual Property Organization)的数据,亚洲创新者(尤其是中国、韩国和印度)目前在全球专利申请中占据主导位置。更重要的是,这些亚洲国家在美国申请的专利数量也相当可观,这使得美国PTO专门对国际专利代理行为提交了报告。由此可见女性发明家的罕见是一个全球性现象。

美国国会在今年二月份还专门就女性发明家的匮乏及其对美国创新经济的影响举行了听证会 

然而,我认为,只有去发现抑制女性发明家成长的根本原因,并研究如何激励女性申请专利,才能实现有意义和可持续的变革。简而言之,我们需要一项针对女性发明家的新政 

专利的需求与供给

排他性披露——这是任何专利制度的核心原则。专利是指通过对潜在发明进行披露,从而换取有限的垄断权,从而推动经济增长。及时对发明进行公开,使其立即变得透明化,这样专利就可以被其他人阅读、理解并改进,从而促进整个社会的进步。

据估计,在美国这样的创新经济中,在企业资产负债表的无形资产中,知识产权所占比例高达87%。因此,利用“STEM优势进入高管层的女性凭借公司的专利拥有可观的经济实力。但为何当前的专利独家披露协议中很少有女性身影呢?我认为,主要是发明的需求和供给这一等式对女性不起作用。

从经济角度来看,排他性实际上是社会交易的需求方,它决定了将授予何种类型的专利。即,我们期望什么样的发明获得什么样的合法垄断权?

在所谓的严肃硬科学”(如芯片架构)软科学”(如生物技术)之间,有一场围绕专利制度精髓的论战,争论哪种科学才真正有专利价值。

理论上(和最初设计的一样),美国拥有一个特别广泛、统一的系统。换句话说,它为专利提供了一个单一系统,适用于无论是新的诊断程序、新的智能手机还是新的应用程序。

但是在实践中,关于计算机软件开发,以及从更大范围来说,所有基于信息的技术(包括人工智能、数据科学和生物技术)是否具有专利价值,一直存在很多争议。事实上,法律判例不明确且应用不一致使得专利局内部形成了奥威尔现象,相对来说其中一些发明受到的待遇并不公平,这对专利售后市场产生了影响。

我的职业就是专利定价,我亲眼目睹了这种现象:与所谓的严肃硬科学领域的创新相比,软科学创新的价值更容易被低估。

然而,令人鼓舞的是,这一问题日趋好转。美国专利和商标局(USPTO)新任局长Andre Inacu宣布,有关专利资格的被曲解的法律结论时代已经结束,并部署了大量机构资源来纠正这一问题。修订后的新审查指南现在明确指出,USPTO不仅放宽了申请范围,而且更欢迎软科学方面的发明。这对编程专业的女生来说是个好消息,因为她们将和设计芯片的男生一样具有创造力。 

说到协议的披露方面,专利局目前为所有技术提供了一个更大的舞台,这意味着会有更多的潜在女性申请人出现。

STEM领域女性的现状 

幸运的是,无论是自下而上(即女性受教育者),还是自上而下(即女性领导的企业)的研究数据都表明,存在优秀的潜在女性创新者。 

  • 教育背景

女性比以前拥有更高的教育学位。2016年的一项全国女孩合作项目研究(National Girls Collaborative Project study)显示,虽然在美国受过大学教育的劳动力人数中女性占到一半,但她们只占科学和工程劳动力的29%

单就STEM(目前不包括软件争论)而言,这一表现并不算耀眼。不过同一项研究表明,软科学领域的女性学位申请人的数量,如社会科学(62%)和生物、农业和环境生命科学(48%)领域的女性人数明显增加,其中蕴藏着大量潜在的女性发明家。

但专利领域的教育却并不尽人意。在大学里,很少有什么关于专利申请的讲座。

在计算机科学领域,申请软件专利几乎是被禁止的。开源软件非常受欢迎,但人们对专利只字不提,除非是说专利扼杀了创新。

对于那些认为软科学发明的界线模糊不清,而且拖累经济增长的人,我们要说的是,教育需要改进,特别是涉及到有关软科学的专利制度及其带来的社会福利。 

  • 商业领域

从自上而下的角度来看,我指的是女性领导的科技企业,她们表现的非常出色:

  • 考夫曼基金会(Kauffman Foundation) 2016的一项研究发现,与男性领导的科技公司相比,女性领导的科技公司资本效率更高,投资回报率也更高,达到35%

  • 《福布斯》的一份报告发现,女性科技创业者领导的公司收入比男性创业者领导的公司收入高出20%,虽然前者获得的风险投资总额比后者少50%

此外,投资者对初创企业的行为有很大的影响,他们通常要求初创企业申请专利,以保护投资。如此就变成了从上到下的问题,即如何从财务上激励这些女性领导的运营良好、高效的科技公司及其投资者去申请专利?如何鼓励更多的女性科学学位持有者申请专利?

基于这些因素,排他性披露新政的轮廓开始逐步成型,以促进女性发明家的发展。好消息是,已经有一些政府规则( 小企业和采购领域称为“第8A条”),在进行修改,以针对女性发明家形成一项新政。

建议专利新政鼓励女性

如果我们想要认真纠正这一失衡,并鼓励更多女性申请专利,那么专利新政需具备以下特点:

  • 扩展现有的激励措施,让女性也参与进来。已经有一些项目为联邦合同采购提供激励,那么为什么不进行专利采购?专利是公司的资产,因此可以像实体经济中的商品和服务一样受到激励。

  • 联邦税收优惠。早在1953年,《小企业法》( Small Business Act)就鼓励向联邦政府采购合同中签约的少数族裔以及女性拥有的公司提供税收优惠。建议其同样适用于使用专利的企业,或投资于这些企业。

  • 专利局奖励。专利局目前针对小型实体和微型实体实施专利申请的费用实行分级收费和减收收费制度。为什么不将这一福利扩大到女性拥有的实体?

  • 教育激励。科学技术领域中女性学生比例正在提高,建议可以用贷款减免的手段来激励女性学生或毕业生申请专利。

简而言之,我们需要向创新的女性提供一系列有效的激励,既指向发明的供给方,也指向用来推动创新经济的软技术和硬技术专利的需求方。

专利局的这项研究值得称赞,因为它引起了关注。PTO报告和最近的国会听证会是重新调整专利制度核心协议的完美起点。现在是采取行动,使新政成为现实的时候了。

说真的,姑娘们,比起迷失的爱因斯坦,我们是否更愿意被称为被发现的居里夫人

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